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Quand Napoléon se rêvait en nouveau Mahomet, fondateur d’une « République islamique » en Egypte


« La religion de Mahomet est la plus belle, elle est moins ridicule que la nôtre », confia Napoléon à la fin de sa vie. A l’occasion du bicentenaire de sa mort, l’historien franco-américain John Tolan raconte comment le général, qui fut surnommé « Ali Bonaparte », débarqua près d’Alexandrie avec l’objectif de créer une sorte de République islamique.

Par John Tolan(Universitaire)
Publié aujourd’hui à 02h15, mis à jour à 06h54
Temps deLecture 9 min.
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Célébration de la fête du Prophète Mahomet, le 23 août 1798. Gravure par Charles Etienne Pierre Motte.
Célébration de la fête du Prophète Mahomet, le 23 août 1798. Gravure par Charles Etienne Pierre Motte. BRIDGEMAN
Tribune. C’est le Mawlid-al-Nabi, la fête d’anniversaire du Prophète, le 12 Rabia al-Awal 1213 selon le calendrier de l’hégire, le 23 août 1798 pour l’armée française et son général Bonaparte. La fête fut établie au Caire par les Fatimides huit siècles plus tôt, mais les chefs musulmans du Caire occupé ne sont pas d’humeur à ­festoyer. Napoléon juge l’occasion bonne de soigner ses relations avec le peuple égyptien et insiste pour financer les réjouissances.

La mosquée Al-Azhar est allumée par mille lampes, Napoléon s’y rend en compagnie des oulémas, s’assoit au milieu d’eux lorsqu’ils chantonnent des versets coraniques en l’honneur du Prophète. Dehors, les pirouettes de derviches soufis à moitié nus côtoient le défilé des soldats français en tenue d’apparat et les chants des musulmans se mêlent aux airs martiaux de la fanfare. Comme le fait ironiquement remarquer un officier : « L’artillerie française salua Mahomet. » Napoléon, le « grand sultan », préside les festivités et se déclare le protecteur de toutes les religions. On lui décerne le nom d’« Ali Bonaparte ».


Napoléon avait débarqué près d’Alexandrie le 1er juillet à la tête d’une armée de plus de 50 000 hommes : c’était la première expédition française en dehors de l’Europe depuis la Révolution, inauguration d’une nouvelle ère coloniale. L’effet de surprise a permis de prendre Alexandrie rapidement. L’armée se met en marche vers le sud et le 21 juillet, à la bataille des Pyramides, vainc les Mamelouks, qui gouvernaient l’Egypte sous l’autorité (théorique) du sultan ottoman. A la suite de cette défaite, les Mamelouks se retirent en Haute-Egypte, laissant Le Caire aux Français. Le 24 juillet, Napoléon entre dans la capitale et y établit son quartier général.

« Ali Bonaparte »
L’armée française contrôle Le Caire et le delta du Nil, mais pour rester maître de l’Egypte, il faut rallier le peuple égyptien. Déjà, le 18 août 1798, il y eut la fête de la crue du Nil, que les Egyptiens célébraient depuis l’Antiquité : Napoléon se mit au centre des festivités, comme l’avaient fait tant de pharaons, sultans et autres dirigeants du pays du Nil. Puis l’anniversaire du Prophète le 23 août. Et le 22 septembre, la fête de la République, marquant le sixième anniversaire de la République française. C’est à cette occasion que Napoléon conçoit un drapeau national pour l’Egypte française : un drapeau tricolore frappé d’un passage du Coran.

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