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Vatican turning more benevolent eye to Medjugorje apparitions


Vatican turning more benevolent eye to Medjugorje apparitions


While doubts remain concerning veracity of Marian apparitions in Medjugorje, the Vatican acknowledges that faithful devotion is very real.


ROME - For years the credibility of the Eastern European Marian pilgrimage site of Medjugorje and the miraculous happenings that allegedly occur there, have been the subject of questioning and doubt. But its continued following and devotion have pushed the Vatican into recognizing its validity.

Well, sort of.

“Medjugorje is an international reference point for prayer where extraordinary spiritual fruits can be touched by hand,” said Polish Archbishop Henryk Hoser, the Holy See’s Special Envoy to Medjugorje, in a July 22 interview with the publication of the Italian bishops, Avvenire.

The prelate pointed to the number of conversions, vocations and sacraments that take place at the pilgrimage site as an example of the positive effects that this place has on the Catholic community, adding that he doesn’t believe “there are traces of heresy.”

Hoser, 76, was appointed to his role by Pope Francis in February 2017 and is today in charge of administering to the pastoral needs of pilgrims and serving as a liaison between the local Franciscan community and the Catholic hierarchy.

One year after his appointment, the Polish prelate announced that pilgrimages were allowed once again to Medjugorje, the last step of an ongoing debate regarding how much official Vatican backing should be given to the popular - albeit ambiguous - site.

“People claim to feel the presence of Mary,” Hoser said, “but allowing pilgrimages must not be interpreted as an authentication of the known events tied to the name Medjugorje.”

He continued to state that the site is “a place, blessed by God, of encounter and dialogue with the Lord through the Virgin.”

Beloved by Catholic faithful, especially from Italy and Eastern Europe, this Marian site is Europe’s third most popular pilgrimage destination after Lourdes, France, and Fatima, Portugal. According to media reports, over 30 million believers have come to Medjugorje since the first apparitions were reported.

On June 24, 1981, six youths between the ages of 10 and 16 claimed to have witnessed the apparitions of the Virgin Mary on the Podbrdo hill in Medjugorje, Southern Bosnia. They said that Mary introduced herself as the “Queen of Peace” and that she continues to speak to them cyclically.

Hoser said that the witnesses are older today, with wives and children, and many of them have dedicated themselves to the welcoming of pilgrims. “When I spoke to one of them, he started crying like a child because he believed to have been wounded by so many voices,” he said.

Three of the visionaries claim that Mary appears to them each day, while the remaining three say they have the same experience once a year. Following three diocesan commissions, the then-Yugoslavian bishops decided that it was “impossible to determine whether we are dealing with apparition or supranatural revelations” in a 1991 declaration in Zara.

The local bishop clashed with the Franciscans who had been associated with the visionaries, and the friars were expelled in 1999. In 2008, the spiritual director for the visionaries was suspended “for the diffusion of dubious doctrine, manipulation of consciences, suspicious mysticism, disobedience toward legitimately issued orders.”

Despite these setbacks, the apparition site continued to attract up to 1 million pilgrims each year.

Another probe to determine the validity of the pilgrimage site was launched in 2010 by Pope Benedict XVI and led by the former Vicar of Rome Cardinal Camillo Ruini. The commission finished its work in 2014 and handed in their results to the Vatican’s Congregation for the Doctrine of the Faith.

The results of the inquiry were kept secret and Francis sent Hoser to oversee Medjugorje, waiting on the decision of whether or not to sanction the pilgrimage site. Still, the Argentinian pontiff known for being partial to popular devotions, expressed a few concerns about the Marian site.

“Personally, I am more skeptical,” Francis said aboard the papal plane returning from the Marian shrine at Fatima in May 2017. “I prefer Our Lady to be a Mother, our Mother, and not a telegraph operator who sends out a message every day at a certain time… this is not the mother of Jesus.”

“Who thinks that Our Lady would say: ‘Come tomorrow at this time and I will give a message to that seer.’ No,” he added.

The pope said that the Ruini report expressed the need for more investigation on the original apparitions and “expressed doubts” concerning the yearly apparitions that have occurred since. But Francis added that the “real core” of the report was the spiritual devotions elicited by the pilgrimage site.

“For this there is no magic wand, this spiritual-pastoral fact cannot be denied,” he said.

The papal representative to Medjugorje seconded that feeling by illustrating the many cases where miracles occur on the Marian site without having to refer to the supernatural. In the past weeks, 400 priests gathered in Medjugorje for an international clerical retreat. Near the site, the “Village of the Mother” hosts orphans, women in crisis, the disabled, drug addicts and all those in need.

“I can testify that at Medjugorje the Mother of God is at the heart of everything, independently from eventual supernatural occurrences,” said the Vatican’ s Apostolic Nunzio to Bosnia and Herzegovina, Archbishop Luigi Pezzuto, in the same Avvenire story.

“The farsighted decision of the pope to disconnect the closeness to the pilgrims to the recognition or not of the alleged visions shows the care that the Church has toward all those who entrust themselves with a sincere heart to the maternal intercession of Mary, also by going to this small town in Herzegovina.”

In the coming days two close papal allies will be visiting Medjugorje. Cardinal Gualtiero Bassetti, who heads the Italian episcopal conference and is currently at the Marian site, while the Vicar of Rome, Cardinal Angelo De Donatis, will be inaugurating the International Youth Festival there on August 1.


Iraq could be Francis’s shot at ‘most important papal trip of all time’


Iraq could be Francis’s shot at ‘most important papal trip of all time’


In this Tuesday, July 2, 2019 photo, motorists pass by a Popular Mobilization poster in Baghdad, Iraq. The Iraqi government's move to place Iranian-backed militias under the command of the armed forces is a political gamble by a prime minister increasingly caught in the middle of a dangerous rivalry between Iran and the U.S., the two main power brokers in Iraq. (Credit: AP Photo/Hadi Mizban.)

If the pontiff does end up going to Iraq in 2020, it may be Francis’s best shot at the title of “most important papal trip of all time.”

ROME - Within just the last few days, two senior Catholic prelates from Iraq have referred to plans for Pope Francis to visit the country next year as, essentially, a done deal.

Of course, this is the Middle East we’re talking about, where the best-laid plans go to die. St. John Paul II had every intention of visiting the Iraqi city of Ur as part of his pilgrimage to the origins of the faith for the Great Jubilee of 2000, but security concerns derailed those hopes. A widening conflict between the U.S. and Iran is merely one scenario that might have a similar impact on Francis’s agenda this time around.

If the pontiff does end up going, however, it may be Francis’s best shot at the title of “most important papal trip of all time.”

Last week in Rome, Cardinal Raphael Louis Sako of Baghdad, Patriarch of the Chaldean Catholic Church, told a Rome conference on anti-Christian persecution that he hopes Francis will use the occasion to sign an agreement with leaders of Shi’a Islam similar to the document he issued jointly with the Grand Imam of Al-Azhar, the leading institution in the Sunni world, when he was in the United Arab Emirates in February.

On Wednesday, Chaldean Archbishop Alnaufali Habib Jajou of Basra in southern Iraq told the Asia News agency that the pope’s trip could represent a moment of “rebirth” for the Christian community. (Last year all the church’s extra-liturgical activities in Basra had to be suspended due to violence generated by anti-corruption protests.)

The drumbeat suggests just how keenly anticipated the pope’s presence in Iraq is, and how high the stakes would be.

Since St. John XXIII first set foot outside Rome in 1962 by taking a train to Loretto, ending more than a century of popes considering themselves “prisoners of Rome,” pontiffs have made a grand total of 168 overseas journeys, by now having touched down in virtually every nation on earth at one point or another.

Just as every presidential trip can’t be Nixon in China, it’s probably no surprise that only a handful of these papal outings seem to have passed the test of time, leaving a permanent mark on the popular imagination - Paul VI’s 1964 trip to the Holy Land, for instance, featuring his historic meeting with Orthodox Patriarch Athenagoras in Jerusalem, or John Paul II’s first homecoming to Poland in 1979, which set the dominoes tumbling that would eventually bring down the Soviet empire.

For sheer drama, it would be hard to beat Benedict XVI’s 2006 visit to Turkey, which took place just a couple of months after his infamous Regensburg speech set off a firestorm of protest across the Muslim world and stirred fears of a global “clash of civilizations” between Christianity and Islam.

In terms of iconography, John Paul’s 2000 visit to the Holy Land, with its indelible image of this Polish pope who grew up in the shadow of the Holocaust standing alone at the Western Wall and leaving behind a handwritten note apologizing for centuries of Christian anti-Semitism, likely remains unsurpassed.

To date, Francis has already made several memorable outings of his own, though few seem quite in that league.

There was his 2013 trip to Brazil, which featured the “Who am I to judge?” soundbite; a February 2016 trip to Mexico, which included a prayerful stop at the U.S./Mexico border and the pontiff questioning then-candidate Donald Trump’s credentials as a Christian; a 2016 day trip to the Greek island of Lesbos, which ended with the pontiff bringing a dozen Syrian refugees with him back to Rome aboard the papal plane; and his brief but dramatic outing earlier this year to the UAE, offering a powerful counter-narrative to extremism and Christian-Muslim tension.

It’s possible, however, a trip to Iraq could tower above them all in terms of the images it would create and the impact it might have.

This would be the first time a pope has ever visited Iraq, and in the present context, no other outing by any major world leader likely would be as scrutinized, dissected and analyzed. In effect, it would afford Francis the opportunity to be a game-changer, rolling out his vision for reconciliation and a “culture of encounter” in one of the most contested pieces of real estate on the planet. If he succeeds, he could embolden moderates all across the region.

Beyond its political, diplomatic and strategic significance, a papal visit would have an almost incalculable impact on the Christian minority in Iraq.

Christianity there is presently on life support after centuries of second-class citizenship and decades of attrition due to economic and political upheaval, on top of the more recent genocidal carnage inflicted by ISIS. The presence of a pope would literally mean the world to these people - as in, the world hasn’t forgotten them and won’t abandon them.

One can imagine that if Francis goes to Iraq and Christianity does somehow endure, decades from now the world will remember the moment a pontiff stood on Iraqi soil as a pivotal turning point.

Of course, popes don’t make their travel decisions based on grubby considerations such as cracking a “most important trip” list. The rest of us, however, sometimes can’t help thinking in such terms - and, in this case, dreaming of what might be.


Il quitte une brillante carrière de baryton pour devenir prêtre en Bretagne

 ordination, le 23 juin 2019 à Vannes.

Caroline Becker | 04 juillet 2019

Il a côtoyé les plus grands chefs d’orchestre et a illuminé les plus grandes scènes du monde avec sa voix exceptionnelle. L’ancien baryton Thierry Félix a été ordonné prêtre au diocèse de Vannes le 23 juin dernier. Il raconte à Aleteia son parcours atypique, de chanteur de renom jusqu’à son appel décisif vers la prêtrise. Un appel qui, inconsciemment, a toujours été présent au fond de lui.

Comme la vocation sacerdotale, la musique n’a pas été une évidence pour Thierry Félix. Né dans une famille non musicienne, il n’a pas tout de suite ressenti le désir de devenir chanteur. C’est à l’âge de 16 ans, alors qu’une amie lui fait découvrir le piano, que le coup de foudre s’opère véritablement. « J’étais obsédé par le piano, j’en jouais tout le temps et il s’est avéré que j’avais de grandes capacités dans ce domaine ». Un jour, alors qu’il déchiffre le choral « Jésus que ma joie demeure » de Jean-Sébastien Bach, il reste subjugué par la beauté de cette musique. « Ce jour là, j’ai fait une promesse au Seigneur. Je lui ai dit : “Si vous me promettez de faire de la musique, j’abandonnerai tout, je ne me marierai jamais” ». Un signe, sans doute précurseur, de sa future vocation comme il le confie lui-même.

Après le baccalauréat, Thierry Félix entre à Science-Po mais ne s’y épanouit pas. Il change de voie et se dirige vers des études de musicologie à la Sorbonne tout en continuant à pratiquer la musique au conservatoire. C’est finalement à l’occasion d’une audition pour intégrer un chœur que sa future carrière de chanteur se révèle : « La directrice du conservatoire a été impressionnée par ma voix et m’a conseillé de persévérer. J’ai vraiment senti à ce moment là que j’avais trouvé ma vocation. Moi qui était asthmatique et timide, je me sentais tout à coup à l’aise en chantant. J’étais dans mon élément, cela me faisait du bien », confie-t-il. Par la suite, tout s’enchaîne rapidement. Il se produit dans de nombreuses églises parisiennes, entre au Conservatoire national de Paris et interprète les plus grandes œuvres du répertoire sacré. Il devient un soliste baryton reconnu et sa carrière décolle véritablement lorsqu’il reçoit, en 1992, le premier prix de chant du concours international de la reine Élisabeth de Belgique. Une date importante qui marque le début de sa carrière internationale. Pendant vingt ans, il parcourt les plus grandes scènes du monde, obtient les plus prestigieux rôles à l’Opéra et enregistre de nombreux disques. Une belle carrière qui durera jusqu’en 2009, année où la foi va venir bousculer profondément sa vie.

« La foi s’est consolidée grâce à la musique »

Croyant depuis son plus jeune âge, Thierry Félix ne baignait pourtant pas dans une famille catholique. Né d’un père athée et d’une mère croyante, mais non pratiquante, le jeune homme n’avait pas reçu le baptême et n’avait jamais mis les pieds à la messe malgré son attirance pour les églises. « La foi était présente, je lisais le missel de ma mère, récitais des prières, déposais des cierges dans les églises mais c’était tout. Ma foi s’est consolidée grâce à la musique. Je chantais beaucoup de répertoire sacré et cette musique était pour moi transcendante, elle me reliait vraiment au Seigneur. Rien que le fait d’inspirer de l’air, de faire vibrer ses cordes vocales, il y a une incarnation dans le chant. C’est une prière qui s’adresse continuellement à Dieu ». Au fil du temps, le chanteur fréquente de plus en plus les églises, récite le chapelet mais ne va toujours pas à la messe.

À l’âge de 37 ans, alors qu’il fait de la randonnée en Suisse avec un de ses amis, ce dernier lui dit qu’il ne peut pas l’accompagner le dimanche matin car il doit se rendre à la messe. Une réponse qui l’interpelle. Bousculé par cette confidence, le chanteur décide de se rendre à la messe à la cathédrale Saint-Gall pour la première fois de sa vie. « J’ai été transporté et depuis ce jour je suis toujours allé à la messe. Et je communiais à chaque fois car j’ignorais qu’il fallait être baptisé ! », avoue-t-il dans un rire. À son retour à Paris, il fréquente l’église Sainte-Clotilde et apprend qu’il doit passer par trois ans de catéchuménat pour pouvoir communier. Son esprit rebelle se révolte : « Il me paraissait impossible que je réalise ce parcours de trois ans avec tous les déplacements que demandait ma carrière de chanteur. Je décidais alors de passer outre car j’étais persuadé que seule la foi comptait. J’ai donc continué à aller à la messe et à communier en toute conscience ». Après un temps de discernement, il réalise qu’il est important d’affirmer sa foi catholique et accepte l’idée de se faire baptiser. Un cheminement qui va de pair avec son désir de se poser plus personnellement. Il se fixe à Belle-Île-en-Mer et achète une maison, ouvrant ainsi un nouveau chapitre de sa vie.

« Ma carrière de chanteur ne répondait plus à mes attentes. Ma recherche de beauté, mon idéal, ne se trouvait plus dans la musique »

« Je suis allé voir le curé de Belle-Île et lui ai raconté mon histoire. Il m’a tout de suite ouvert les bras et a décidé de me baptiser quelques jours après, lors de la veillée pascale. Un baptême express que l’évêque a finalement accepté au vu de mon parcours. » C’est également à cette période que le jeune baptisé éprouve un profond désintérêt pour son métier. « Ma carrière de chanteur ne répondait plus à mes attentes. Ma recherche de beauté, mon idéal, ne se trouvait plus dans la musique ». La crise économique de 2009 mettant à mal ses contrats et des soucis de santé venant s’y ajouter, il ressent pleinement l’envie de changer de vie. « Je n’ai pas cherché à persévérer dans la musique et je n’ai jamais eu aucun regret. J’ai effectué des petits travaux et j’ai commencé à servir la paroisse. Je suis devenu en quelque sorte le vicaire du curé. J’animais la catéchèse, les messes, je tenais l’orgue. J’ai finalement appris le métier de prêtre comme cela ! »

Si l’appel à la prêtrise commence à devenir de plus en plus palpable, c’est réellement à Sainte-Anne d’Auray que le Thierry Félix fait une expérience mystique qui va consolider son intuition. « Durant la messe de Pentecôte, j’ai entendu la voix d’une femme — que j’ai attribué plus tard à Yvonne-Aimée de Malestroit — qui m’a dit : “Thierry, tu dois faire quelque chose pour l’Église. C’est important, action !” ». Il confie alors à son curé son désir d’être diacre bien que celui-ci espère secrètement qu’il se lance dans la voie de la prêtrise. Il est finalement ordonné diacre permanent quatre ans plus tard, en 2013, puis après un long discernement et une retraite de trente jours décisive, il exprime enfin à son évêque l’envie de devenir prêtre. Après trois ans de formation, il est ordonné le 23 juin 2019 à Vannes.

 « Le Seigneur est partout et s’exprime aussi bien à travers un grand chœur que dans la voie d’une petite dame âgée »

« Je pense que j’ai toujours été appelé à être prêtre, confie-t-il. Mon vœu, à 17 ans, de ne pas me marier était déjà un signe. En vingt ans de carrière, l’idée du mariage est bien sûr venue à mon esprit mais les relations ont été des échecs car, au fond, je n’étais pas appelé à ça. » Lorsqu’on lui demande s’il n’est pas difficile de passer de la lumière à l’ombre et à une certaine « solitude », il déclare : « Lorsqu’on est chanteur, on est très seul. On est adulé à la fin des concerts mais, une fois sorti de scène, on se retrouve seul dans sa chambre d’hôtel à l’autre bout du monde. On est constamment obligé de faire attention à sa voix. C’est une vie très difficile. Aujourd’hui, je célèbre la messe et c’est bouleversant. Je sens la présence de Dieu qui descend sur l’autel. C’est énorme ! »

Quant à la musique, a-t-elle une place plus importante pour lui dans les célébrations liturgiques que ses frères prêtres ? « Bien sûr, je reste attaché à la musique et j’aime les belles messes. Quand j’ai assisté à ma première messe à Saint-Gall, je croyais que toutes les messes étaient comme cela. Grandioses avec des chants magnifiques. À Belle-Île, j’ai découvert la réalité et le Seigneur m’a véritablement dépossédé d’une chose à laquelle j’étais attaché. J’en suis heureux car ce n’est pas le plus important. Il y a autant de beauté dans une grande messe que dans une messe basse. Le Seigneur est partout et s’exprime aussi bien à travers un grand chœur que dans la voix d’une petite dame âgée qui tente, tant bien que mal, d’animer la messe. Il y une véritable incarnation dans la musique, qui s’exprime physiquement. Avec notre corps, nous portons la parole de Dieu dans le cosmos ».